Beyond The Game: Bilbao

Nous avons envoyé deux fans londoniens de l'Athletic Club vivre une expérience VIP à l'occasion de l'UEFA Europa League. Un voyage plein d'énergie s'en est suivi, au cours duquel ils se sont rapprochés plus que jamais de leur club préféré. Lisez l'histoire contée par Iker ci-dessous.


Pour les non-initiés, Bilbao est connue pour abriter le musée Guggenheim et les meilleurs pintxos (tapas basques) de la région. Pour nous, c'est bien plus qu'une jolie ville portuaire : c'est le fief de l'Athletic Club. Les Lions, comme nous les appelons, sont des stars du football que Jess et moi soutenons depuis notre enfance. Nous n'habitons plus à Bilbao, mais rien n'a changé ; nous retrouvons toujours d'autres fans de l'Athletic Club installés à Londres, au club de supporters Mr Pentland. C'est un club basque digne de ce nom, rempli de joueurs basques. Alors, quand Enterprise Rent-A-Car nous a invités à participer à une expérience VIP pour le match, nous avons été plus que ravis. Toute l'expérience nous a paru à la fois familière et nouvelle. Nous connaissons chaque joueur, le stade et la ville, mais nous ne les avions jamais vus d'aussi près.

Déjà, nous ne nous attendions pas à ce que l'un des plus grands trophées de football de tous les temps nous attende dans notre chambre d'hôtel. Après avoir encaissé le choc et avoir réalisé un nombre incalculable de selfies, nous avons pu partir à l'aventure. Nous avons pris la voiture pour aller à la plage de Sopelana, où la nature sauvage forme un superbe contraste avec la ville dynamique aux alentours. Les falaises blanches présentent des couleurs laissées par des traces de lave très anciennes et sont partiellement recouvertes de végétation. C'est un lieu magnifique, et quand la météo s'y prête, on peut y pratiquer du surf, du vélo et même du parapente. Nous avons décidé de marcher jusqu'à un vieux bunker de la guerre civile, connu des habitants pour ses rave parties. Concert ou pas, cela a été l'un de nos lieux préférés à photographier, grâce à la vue magnifique sur la plage et l'océan.

Lorsque la pluie a commencé à tomber, nous avons décidé de retourner en ville et d'opter pour le charmant quartier de San Francisco. La librairie coopérative ANTI Liburudenda est le cœur culturel de la zone et organise régulièrement des événements et expositions. Bien que son nom suggère une atmosphère activiste et contestataire, il évoque en fait simplement son indépendance par rapport aux grandes marques, avec la promesse d'un service personnel exceptionnel.
De là, on n'est qu'à quelques pas du centre gothique de la ville. Lorsque nous avons traversé le pont piéton qui surplombe la rivière, nous avons déjà pu apercevoir quelques indices évoquant le match du lendemain. Des rayures rouges et blanches commençaient à apparaître. Les enfants étaient vêtus de maillots de l'équipe, et des drapeaux pendaient aux fenêtres des appartements. Affamés par tant d'enthousiasme, nous avons jeté notre dévolu sur le petit Beetle Bar, un bar et traiteur génial où Jess a passé l'après-midi à décorer les vitrines avec un artiste local haut en couleurs.

Le jour suivant a commencé par une autre grande surprise : Enterprise Rent-A-Car nous a envoyé une voiture avec chauffeur. Pendant notre traversée de la ville, nous avons aperçu un nombre croissant de fans de l'Athletic Club et avons réalisé que nous nous dirigions vers le stade. L'Estadio de San Mamés, mieux connu sous le nom de Catedral del fútbol, a été achevé en 2013. Cet édifice emblématique se préparait pour le grand match et nous avons eu le privilège de participer à une visite privée.
En arpentant le terrain, nous avons dû nous pincer pour vérifier que nous étions réellement sur la pelouse sacrée du football. Le lieu où le match de ce soir va se dérouler. Il est incroyablement grand quand on y est tout seul, et les quelques préparatifs en cours évoquaient le calme avant la tempête. Nous avons parcouru les allées, touché l'herbe des dieux : l'herbe de football basque est sans doute la meilleure au monde. Quitter le terrain par la même sortie que nos Lions ce soir a été une expérience vraiment magique. Une question évidente s'est posée : que ressent un joueur en foulant le terrain ? Eh bien, grâce à Enterprise Rent-A-Car, nous avons pu nous rapprocher au maximum de cette expérience, sans avoir à enfiler un maillot.

Le match était plus explosif que tout ce que nous avions vu à la télévision, et nous n'avons pas été les seuls à le penser. Suite aux occasions manquées du KRC Genk et de l'Athletic Club, la foule a failli perdre la tête lorsque la deuxième mi-temps a semblé devoir se conclure sur un 0-0. Aucun clan n'était prêt à abandonner tout espoir, et nous avons pris une grande inspiration pour faire face à l'inévitable. Nous occupions deux des meilleurs sièges du stade et avons donc bénéficié d'une vue spectaculaire sur les tirs au but, qui allaient déterminer l'issue d'un match plein de penalties en notre faveur. Suite à la victoire spectaculaire de 5-3 pour l'Athletic Club, nous avons sauté de joie et nous sommes rendus sur Plaza Nueva pour savourer un verre de vin avec nos amis supporters.

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